也許我們對美籍華裔女作家張純如的自殺印象深刻,大家不僅對這樣一位傑出而年輕的女作家過早離世感到扼腕嘆息,也為少了一位有全球影響力的華人而感到遺憾。其實,張純如的輕生與長期患有憂鬱症有很大的關係,根據精神科臨床醫師的一般專業判斷,張純如的自殺與沒有適時發洩壓力有關,而這些自殺者大多都有憂鬱症傾向,卻因為不自知,或身邊家人朋友沒有及時發現,而導致悲劇發生。精神科醫師表示,現代社會環境仍然有很多不確定的因素存在,像去年爆發的全球性金融海嘯,對各階層人士的生活工作或多或少構成威脅。人們的生活壓力愈來愈大,罹患憂鬱症的比例也不斷增加,移民海外的華裔還要面臨多重壓力,如:生活、經濟、工作、語言文化以及遠離親友,一旦壓力未能及時舒緩,自殺風險極高。專家曾經統計,在美國每年有將近一千九百萬人罹患憂鬱症,這是總人口的9%,而大約20%的人一生中的某個時期可能會出現憂鬱症傾向。而在華人的傳統認知疾病中,對“憂鬱症”這個病並不十分了解,由於環境改變生活變遷,出現在情緒、身體上的一些變化,則是患有憂鬱症的傾向。美國華人社會中,這種情形亦愈趨普遍,卻未引起華人的廣泛重視,憂鬱症的華裔患者往往都是在第一線的家醫 科被診斷出來。

關注憂鬱症

聯合國世界衛生組織指出二十一世紀三大疾病為癌症、愛滋病與憂鬱症。 其實公衆對前兩種疾病的嚴重性相當了解,因為就目前醫療技術而言,若是 診斷得太晚,治療僅僅延緩病程而非治癒疾病;而憂鬱症這種“心情鬱悶”的疾病,很多人甚至認為是“自己想得太多”,卻竟然也和癌症、愛滋病一起併列二十一世紀三大疾病,這到底是為什麼呢?

紐約華埠健康診所醫務主任鍾慶兒表示,在他任職於紐約高雲尼醫院期間,曾經做過一項統計,在該醫院的二百卅二名就診者中,平均年齡為五十二歲,經醫師診斷,有百分之三十四有精神方面的疾病,其中的三分之一,即約 百分之十三的就醫者,患有憂鬱症。

每年十月,是美國醫界關注憂鬱症的月份,每年的十月八日,是全美一年一度的“全國憂鬱症診療日”(National Depression Screening Day), 針對這個廿一世紀人類所面臨的最主要疾病之一,全美各地的醫院、診所及研究機構,都會分別舉行各項有關憂鬱症的活動,以提醒大眾關注憂鬱症的存 在。

紐約市立艾姆赫斯特醫院在八日這天,一般會特設專為華人進行免費的憂鬱症檢查活動。該院透露,根據統 計,隨著平均壽命延長,老年型憂鬱 症的發病有越來越多的趨勢,全美六十歲以上的老年人中,超過三分之一老人患有憂鬱症。

有華裔專科醫師指出,年紀大的華裔移民中,患有憂鬱症傾向的亦不在少數,主要是退休來美依親的耆 老,英語溝通能力不好,在美國的新環境中朋友很少,加上子女忙於工作老人出行不便,日常生活和社交應酬都不像移民之前來得愜意方便,不僅處處需要依賴別人,大部分時間不得不孤獨地待在家中,時間久了很容易滋生沮喪情緒甚至產生憂鬱病況。

根據一項美國的統計,人的一生中,患上憂鬱症的機率約達百分之五至廿,這個數字確實是不可小覬。 鍾慶兒醫師表示,約有百分之十五情況嚴重的患者在過度沮喪下,採取自殺行動,而憂鬱症的死亡率,亦高於同齡者患有其他疾病或意外身亡的比 率。

認識憂鬱症

憂鬱症並非一種新興的疾病,隨著發病率的增加,歐美醫界對憂鬱症的研究和診斷治療也更趨重視。對美國華裔居民來說,雖然近年對憂鬱症有了較多認識,但這個疾病仍然沒有得到普遍的重視,有很多人仍然將它視為難以啓齒的“隱疾”,就此延誤治 療而徒受病痛折磨。 憂鬱症是一種廣泛影響情緒、認知、行為及生理健康的心理疾病,引起 憂鬱症的原因包括﹕遺傳、服藥副作用、吸食毒品,或是身體上的疾病,例如甲狀腺亢進、癌病等,另外,遭遇嚴 重的精神打擊,比如失業、離婚、意外災害、失去親人等等,亦會誘發憂鬱症。

傳統上,憂鬱症的病因分為內因性 與外因性兩種。 內因性憂鬱症與體質有關,疾病傾 向較為明顯。研究顯示,內因性憂鬱症 可能與人腦的神經傳導物質——血液中的複合胺(Serotonin)、副腎髓質分泌的去甲腎上腺素(Norepinephrine) 等物質的濃度過低有關,而影響人的體力;再如甲狀腺亢進,血中物質亦會對神經傳導產生影響。鍾慶兒醫師表示, 透過血液化驗,可以偵知內因性憂鬱症的存在。事實上,近年來醫界研發的治療憂鬱症藥物,多是針對這些傳導物質濃度進行治療,特別是Serotonin對憂鬱症的影響,針對這方面的藥物研發非常多。

外因性憂鬱症,通常是受到外在環境的引發,它的治療則需視病因給予適當的診治,像喪失重要的親人或物,自我期許與現實差距擴大,這些常見的因 素都會形成外因性憂鬱症,治療方面通 常以一般抗焦慮藥物爲主,加上心理及環境的調適,多能發揮不錯的療效。 

 

在美國生活的華裔居民患上憂鬱症的人數持續增加,鍾慶兒醫師表示, 與生活環境的重大改變有很大的關係, 特別是老年人,面臨中西文化的巨大差異,要改變數十年的生活習慣,確實十 分困難。很多時候,華裔移民基於經濟緣故,加上害怕被貼上“瘋子”、“精 神有毛病”等標簽,諱疾忌醫而拖延治 療,其中有些患者難以解脫,走上自殺絕路,這也是移民中憂鬱症死亡率高的原因。

有統計顯示:在美國有三分之二的憂鬱症患者為女性,每年約有三萬人自殺身亡,其中男性的自殺死亡率高於女性,原因在於,男性使用的自殺方 式,較女性更徹底更致命。 根據紐約華埠健康診所針對華 裔老年憂鬱症所做的研究發現,對移民生活深感失望是多數患者致病的主要因素之一。

另外,移民前身處大家庭,生活重心一直放在親人子女身 上,來美後身處小家庭的生活空間, 想很快適應調整並非一件容易的事情,老年人的憂鬱症便隨之而來。 至於近年美加華人社區所常見的“內在美”現象,亦間接增加女性的憂鬱症患者,特別是受教育程度愈高的女性,她們既要擔心子女的課業,又要掛慮丈夫的事業發展,並需在海外獨立應付許多過去不曾經歷過的事物,身心疲憊難以調適,很容易患上憂鬱症。

精神科醫師分析,教育程度愈高者,急於克服移民後所面臨的眾多改變,往往在自我期許愈高的情況下, 所遭遇的挫折亦愈大。許多女性患者單純地認為,種種困難完全可以依賴自己的意志力來抗衡,然而這樣的想法往往徒勞無益,只會加深痛苦,甚至影響家人。

分類和症狀

醫學上憂鬱症可分為四個類型﹕

主憂鬱症(Major Depression)、

躁鬱症(Bipolar Depression)、

症狀較不嚴重的輕度憂鬱症 (Dysthymia)、

及輕度躁鬱症(Cyclothymic Disorder)、

以及因季節變化引起的季節性憂鬱症(Seasonal Affective Disorder)。

主憂鬱症的症狀較嚴重,通常有情緒平滯,對人或事物失去興趣、悲觀、絕望、退縮,甚至有厭世 的念頭。 躁鬱症則有時情緒低落,有時過度亢奮、話說個不停,睡眠減少,突然變得自負、野心勃勃,偏好風險性高的行為,例如不經思考花大筆金錢 投資,以信用卡買大堆不實用的東西等;據統計,每百人中有一人患有此症,是遺傳性很高的病症。 輕度憂鬱症及躁鬱症雖然症狀較輕,但病情持續較長,有時可延長至兩年。

至於季節性的憂鬱症,通常於冬天發病,但患病時間較短,病症持 續六十天左右。 不論是何種類型的憂鬱症,若未經治療,均會對患者生活帶來負面 的影響,譬如﹕學業退步、工作效率變差、人際關係惡化,自信心低落等等。

雖然有些患者未經治療,病況亦 會有所改變,或是患者以意志力來控制自身病情,但是日後再發病的機率大大增加,而且症狀往往更趨嚴重。 因此,病人是否接受治療,成了憂鬱症能否復元的關鍵。 憂鬱症的症狀包括:心情極度低落,對任何事均提不起精神;沒有特別的事情發生,也覺得心 情不佳;對自己喪失信心,認為自己的能力差、樣樣比不上 別人; 失眠或總是昏昏慾睡 ; 食欲退或暴飲暴食;活動力差或過度活躍等等,於睡眠、飲食及生活各方面均出現兩極化情形。

此外, 注意力不集中,且常有自貶、自責等消極情緒表露;覺得人活著沒有價值、不如死了算了等各種極端念頭, 亦多是憂鬱症的徵兆。病情嚴重者還 會出現妄想、幻覺,過去一些宣稱被外星人綁架的個案,便被醫界懷疑是重度憂鬱症的結果。

憂鬱症並不只出現於一般的成年人,對兒童、青少年及老年人亦有不同的影響。患有憂鬱症的兒童,常 呈現情緒不穩、毛躁不安、無法專注 及喪失學習的興趣等症狀;青少年患 者則有情緒退縮、暴躁、明顯改變飲食習慣,不重視外表整潔、曠課、賴 床,常提及“死亡”的話題等現象。 而老年憂鬱症患者,往往很難表達清 楚自己所感受的不適,多半抱怨精神不好、頭痛、睡得不好、胸悶透不過 氣來、胃口不好、人消瘦甚至體重明 顯下降等等,這些說不清楚的感受往 往歸咎於傳統醫療所謂的“氣虛”症狀,從而尋求各類補氣之道。

另外, 服用藥物所帶來的副作用,和生理疾病、帕金森氏症、中風、癌症等對老年患者影響也相當大,亦會間接加重憂鬱症的病情。

治療和康復

近幾年抗憂鬱的治療已有明顯進步,大多不會使患者上癮,副作用也減少,且有較多的選擇,醫師可配 合患者的體質用藥。只要藥物使用正確,多數患者用藥後便會出現明顯的好轉。

根據統計,用藥四至八週後, 可以發揮明顯的療效,不過症狀好轉後,還需要繼續服用一段時間,醫師會視病症的改善減少用藥。專科醫師 一般都會強調,藥物治療憂鬱症最好持續六個月,力求徹底治療穩定病情。當然也有百分之十五至廿的憂鬱症患者,需要一年以上的療程。

另外,若在廿歲前患過憂鬱症,再發病的機率則高達百分之五十至七十。 多數憂鬱症患者就醫,常只為了領取藥物,而忽略心理治療。藥物治療固然是方式之一,若再加上心理治療,常有相乘的療效。且憂鬱症越早接受藥物及心理治療,康復機會越 大,對社交和職業功能的影響也越小。此時再加以學習控制壓力的技巧,適當的運動,更能幫助患者走出憂鬱陰霾。

只要憂鬱症患者對病症有清楚的認知、了解,以及家人給予耐心與愛心的關懷,經過治療後,憂鬱症是可以恢復的。 “憂鬱症是可以治療的,而且療效 不錯”,鍾慶兒醫師這樣說,“特別是 華裔移民來美後,更該注意憂鬱症的問題,當老人家抱怨身體不舒服,愛發脾氣,經常覺得氣虛無力,或有失去親人等較大衝擊時,家人實不可等閒視之”。

 
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