癌症會遺傳嗎?

癌症會遺傳嗎?相信很多癌症患者以及患者親友都想過這個問題。要搞清楚這個問題,首先我們先要認識物種遺傳的工具——基因,其次理清癌症與基因之間的關聯。

基因和基因突變

基因(Gene)是攜帶有遺傳信息 的DNA序列,是人體細胞的重要組成 部分。基因通過“啟動”和“關閉” 部分基因的方式指導蛋白質的合成, 進而形成人體內各不相同的組織細 胞。每個人類細胞裏包含了大約兩萬 五千組基因。

基因突變(Genetic Mutation)是 基因內DNA的異常變化。如果構成 DNA的堿基序列發生了變化,就會引 發基因的突變。基因突變對細胞既可以 沒有任何影響,也可以引發病症。基因 突變是正常細胞會變為癌細胞的主要原 因。部分基因突變會令原本正常的基因 異變為至癌基因。一般認為細胞需要至 少超過一次基因突變才會致癌。

人體的細胞有兩種突變的方式。先 天突變在胎兒尚只是受精卵期間發生, 所以患者的症狀會在幼小的時候顯現出 來。由於先天的突變影響到了身體裏包 括精子和卵子的所有細胞,因此可以遺 傳到下一代。不過,由於先天基因突變 造成的癌症病例占總體的極少數。大多 數致癌的基因突變是後天造成,即病人 出生後的環境造成的。後天的基因突變 造成的癌症病例比先天的要常見得多。

基因突變與癌症

一般來講,細胞基因需要經過數 次突變才會轉變為至癌基因。不過, 如果是先天遺傳下來的基因突變,就會在嬰兒剛出生時就開始進行。所以,先天遺傳疾病患者的症狀會很早就顯示出來。

正常人的基因多是由於後天因素 而造成突變的,後天的基因突變是癌症 的主要誘因。後天的基因突變可以是患 者生活環境裏的因素,如煙霧、輻射、 荷爾蒙以及飲食習慣等造成,但也有在 沒有任何誘因的情況下自然發生的基因 突變。當人體內的細胞分裂時,子細胞在複制母細胞的基因時,免不了會有偏 差。每個細胞分裂時,都會有突變的風 險。如果突變的基因正好是主管細胞分 裂或細胞自噬的基因,更會增加致癌的 風險。隨著人的年齡增長,累積的突變 也會越來越多,所以癌症的風險會隨著 年齡增加。

人體中與患癌風險關係最緊密的 兩個基因是致癌基因(Oncogene) 和腫瘤抑制基因(Tumor Suppression Gene)。癌基因的原型是原癌基因 (Proto Oncogene),是協助細胞成長 和分裂的基因。原癌基因的突變會導致 細胞的過度繁殖,最後致癌。雖然部分 致癌基因的突變可以遺傳下去,但大多 數致癌基因的突變是後天造成的。

腫瘤抑制基因負責抑制細胞的分 裂,修複DNA裏的錯誤,以及強迫突 變細胞自噬。如果該基因由於突變無 法發揮作用,細胞的分裂會加速,失控,最後致癌。腫瘤抑制基因TP53突 變是癌症最常見的誘因之一。

 

基因與癌症的診斷和治療

我們已經知道癌症與基因突變的關 聯,現在我們來看一看基因與癌症診斷 與治療的關係。

 

基因與癌症診斷

部分癌症的診斷包括症狀和特殊的 基因突變,檢測人體細胞有沒有突變, 以及由哪些突變,可以幫助醫生確診患 者的癌症,以及判斷患者療程的進展。 比如說,白血病病人的細胞會帶有變異 基因BCR-ACL。醫生如果碰到疑似白 血病患者時,會檢測患者的細胞裏有沒 有BCR-ACL。另外,在治療時,醫生 也會檢測患者體內帶有BCR-ACL基因的細胞數量,以判斷病情的嚴重以及治 療的效果。

基因與癌症病情

在診斷部分癌症時,醫生可以通 過檢測基因來判斷患者的癌症病情,並 以此制定患者的療程。依舊拿白血病 為例:體內細胞FTL3基因變異的白血 病人的症狀更嚴重,可能需要幹細胞 移植。那如果患者的NPM1基因變異的 話,病人康複的速度會更快。

針對致癌基因的藥物

隨著醫學技術的發展,科學 家已經研究出了通過針對致癌基因 (準確地講,是針對致癌基因制造的 蛋白質)來治療癌症的藥物。

比如;HER2/neu是一種協助細 胞分裂的元癌細胞。但如果細胞裏帶 有太多該類基因的話,就會變成癌細 胞。這類癌細胞會大量生產HER2/neu 蛋白質,而這類癌細胞導致的癌症也 被稱為HER2陽性癌症,乳癌是最常見 的HER2陽性癌症之一。近年來研發 的抗癌藥物可以針對HER2陽性的癌細 胞,減緩其擴散速度並協助HER2陽 性癌症患者康複。如今,醫生會給所 有確診乳癌的患者檢測其癌症是否為 HER2陽性,以判斷抗HER2癌症藥物是否可以用於治療。 白血病的癌細胞都帶有BCRABL基因異變,令細胞大量生產致 癌物質酪氨酸激酶。專門針對BCDABL異變細胞的藥物可以有效阻滯 癌細胞進一步擴散。 除此之外,針對基因異變細胞 的藥物也被用於淋巴癌、大腸癌、 肺癌、皮膚癌等治療上。

重啟基因功能的藥物

DNA甲基化是能令基因失去功能的異變之一。稱為低甲基化的藥物可以扭轉基因甲基化的過程,令 其重新啟動。比如說,骨髓增生異常綜合症的治療中就會用到低甲基化藥物。

可以影響藥物藥效的基因異變基因異變可以正面或負面影響到部分抗癌藥物的藥效。治療非小細胞肺癌的藥物Erlotinib (Tarceva®)在EGFR基因異變的病人身上更有效。反之,治療結腸 癌的藥物Cetuximab(Erbitux®)和 Panitumumab(Vectibix®)在帶有 KRAS基因異變的病人身上無效。 所以醫生在開這兩種藥物前會先給患者做相關的檢查。 目前,基因療法仍然是抗癌研究中的新領域。不少醫療機構都 在作這方面的研究和臨床實驗。對 試驗不介意的癌症患者可以考慮參加,不但可以幫到自己,也能幫到 未來的癌症患者,何樂不為?

 
資料來源/The American Cancer Society